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Cruceros Australis––Tierra del Fuego, Sudamerica

Alrededor del Cabo de Hornos, Tierra del Fuego, Sudamérica

Por Lorie y Paul Bennett

"Debido a que el mar se encuentra inusualmente calmo, el capitán ha decidido continuar por la ruta del sur alrededor del Cabo de Hornos en lugar de retornar directamente al Canal de Beagle", anuncia el primer oficial de cubierta del Mare Australis. Los pasajeros toman sus cámaras de fotos y se trasladan en masa hacia la cubierta superior, para evitar perderse de esta experiencia inesperada.

Estamos volando a Ushuaia para el tramo final de nuestra aventura de seis semanas viajando por Chile y Argentina. Mientras descendemos entre las nubes por sobre picos nevados de 5000 pies, nos preguntamos si será posible que el piloto encuentre un terreno plano en donde aterrizar.

Mare and Via Australis

No es para preocuparse, dado que el aeropuerto se ubica en un cabo del Canal de Beagle, por lo que pronto hemos aterrizado prudentemente y miramos con asombro las montañas a través de las cuales hemos volado. El escarpado Monte Olivia es el que más llama la atención junto con sus Cinco Hermanos, que se pueden ver desde la mayoría de los puntos favorables de la ciudad.

Las Hayas, el único hotel cinco estrellas de Ushuaia, ofrece vistas impactantes del Canal de Beagle desde su ubicación a casi dos millas de la ciudad. Es donde Nelson Mandela disfrutó de su luna de miel.

Nos instalamos en el Hotel Albatros, ubicado más convenientemente cerca de la costa, para dos días de exploración antes de embarcar en el Mare Australis en un viaje crucero alrededor del Cabo de Hornos.

El Tren del Fin del MundoLa gente de marketing se enfoca incansablemente en el concepto de que Ushuaia es la ciudad en el fin del mundo, y nosotros decidimos seguirle la corriente. Luego de un corto viaje en taxi, nos embarcamos en El Tren del Fin del Mundo para un viaje de ocio de tres horas hasta el Parque Nacional de Tierra del Fuego.

Impulsada periódicamente por un diesel, nuestra pequeña locomotora––Camila––avanza resoplando y pitando por la vía estrecha, siguiendo la ruta usada entre 1909 y 1952 para transportar criminales y prisioneros políticos desde la cárcel a los bosques para cortar madera. Cientos de tocones son el testamento silencioso de su trabajo.

En 1994, el tren fue reestablecido como una popular atracción turística y, para vestir acorde a la ocasión, se puede comprar o alquilar un traje de convicto con rayas amarillas y azules.

En la Patagonia, entre julio y noviembre, reina la centolla. Al natural, en sopas o cocinada con una amplia gama de sabrosas salsas, domina las opciones del menú. Nos preparamos para saborear porciones generosas de carne recién sacada de la concha, acompañada con pedazos de limón, pan crujiente y una botella de vino fino argentino. Ah, éxtasis gastronomico!!

Cruceros Australis opera con dos pequeños cruceros––el Mare Australis construido en 2002 y el Via Australis construido en 2005. Ambos cruceros navegan las aguas de Tierra del Fuego en la ruta que va desde Ushuaia a Punta Arenas entre septiembre y mayo. Los pasajeros pueden elegir viajes de cuatro o siete días, en una sola dirección o en ambas direcciones.

El día que salimos a navegar, entregamos nuestro equipaje y pasaportes en la oficina del centro de la ciudad. Completaremos los trámites de inmigración a la noche después que hayamos cruzado el Canal de Beagle, pasando de aguas argentinas a aguas chilenas. Nos devuelven el equipaje y los pasaportes una vez que hemos embarcado.

El Mare Australis tiene capacidad para 129 pasajeros viajando con espacioso confort; el Via Australis para 136 pasajeros.

Mare Australis cabin roomEmbarcando alrededor de las 6 p.m., encontramos que las cabinas espaciosas en los cuatro pisos son casi idénticas. Camas separadas pueden ser juntadas para formar una cama doble, hay mucho lugar para guardar cosas, una caja de seguridad digital, baño con duchador portátil y una excelente vista a través de una ventana rectangular.

Los pasillos son anchos, los espacios públicos tienen cómodos muebles, hay una pequeña biblioteca con libros de actualidad y se ofrece café, te y galletas durante la mayor parte del día. El bar esta más concurrido en el horario del cóctel.

Pronto es hora de nuestra presentación al capitán y su tripulación, un pisco sour de bienvenida y una demostración de tango realizada por Carlos y Georgina, una pareja de Ushuaia.

Somos una mezcla de pasajeros: varios australianos, dos grupos de turistas alemanes, algunos franceses y unos pocos norteamericanos, españoles, brasileros e italianos. Encontramos en nuestra habitación una hoja informativa escrita en ingles que explica las actividades que se llevaran a cabo durante el crucero. Las charlas informativas y presentaciones se realizan por separado––en ingles en el Salón Yamana en proa y en español en el Salón Sky en popa.

Una pareja de italianos no habla ninguno de los dos idiomas y un grupo solicita ser informados en idioma alemán. Ana, la guía turística, hace su mejor esfuerzo para hablar en los tres idiomas pero, en una ocasión, se confunde tanto mientras hace los anuncios, que se olvida de darlos en ingles, y varios de nosotros deambulamos perplejos.

Mare AustralisEl líder de la expedición, Francisco Cárdenas, un nativo de Punta Arenas, es un entusiasta de la Patagonia. Navegaremos alrededor del campo de hielo en la Cordillera Darwin, uno de los más grandes del mundo, con más de 200 glaciares flotando hacia el mar en todas las direcciones. Descenderemos en el Cabo de Hornos, visitaremos varios glaciares, haremos un tour por un yacimiento arqueológico y pasaremos tiempo con algunos pingüinos magallánicos antes de desembarcar en Punta Arenas.

Disfrutamos de la cena, el vino y las animadas conversaciones en cualquier idioma. En la mitad de la noche nos despierta un suave cambio en el movimiento del barco. El lento balanceo producido por el oleaje de océano abierto del Atlántico Sur nos vuelve a adormecer.

Nos levantamos temprano y estamos vestidos con ropa abrigada para la primera excursión del viaje, un descenso en lancha al Cabo de Hornos. Afortunadamente el clima se mantiene estable y hay un poco de sol. Cuatro lanchas llevan hasta 14 pasajeros cada una, debiendo realizar dos viajes para que todos los pasajeros podamos descender. Es obligatorio el uso de chalecos salvavidas y se realiza una contabilización de todos los pasajeros que descienden y ascienden mediante los números de habitación, para evitar que nadie quede relegado.

Los tripulantes mojados nos ayudan a descender a la costa rocosa, asegurándose que estemos secos para la aventura. Una red de paseos marítimos a través de la isla protege el frágil entorno––una capa fina de musgo y maleza sobre rocas heladas. Algunos pájaros se hacen presentes y nos preguntamos cómo llegaron tan al sur. Subimos por 130 empinados escalones de madera hasta llegar a la cima del acantilado, probablemente pareciéndonos a cien pingüinos de color naranja.

El Cabo de Hornos!! Estamos aquí y viviendo el sueño con bastante confort. Pero existe una increíble cantidad de historias de aventura y tragedia. Desde que fue descubierto por marineros holandeses en 1616, más de 800 barcos se han hundido en estas famosas aguas, la mayoría de ellos barcos a vela.

Mientras que una fuerte brisa hace que la enorme bandera de Chile flamee bruscamente cerca del faro haciendo silbar a la hélice del anemómetro, nosotros tomamos las fotos obligadas. Tenemos tiempo para visitar el monumento conmemorativo a los marineros muertos que es de acero y mide 35 pies de alto, espiar dentro de la minúscula capilla de madera, comprar un pequeño recuerdo o enviar una postal desde el faro y disfrutar de las vistas salvajes de los rocosos islotes.

Returning to shipDe regreso en el barco sin incidentes, el oficial de cubierta anuncia que el clima se esta manteniendo estable por lo cual tenemos la poco frecuente oportunidad de navegar alrededor del Cabo de Hornos en lugar de volver hacia la misma ruta por el Canal Murray. Mientras navegamos silenciosamente a través de pequeñas olas, nos vienen a la mente imágenes del legendario mar bravo estrellándose contra los barcos. Nos alegramos de estar en el lugar adecuado en el momento adecuado!

La segunda excursión en lancha es a la Bahía Wulaia, donde en los 1830s el explorador británico Capitán Robert Fitz Roy tuvo varios encuentros con los ahora desaparecidos aborígenes Yamana. Los Yamani sobrevivieron desnudos en este duro ambiente natural untando sus cuerpos con una gruesa capa de grasa de foca.

El guía Francisco cuenta la historia de cuando los locales forzaron a un misionero a desnudarse. El pobre hombre creyó que iba a ser asesinado y comido, pero los aborígenes solo querían untarlo con la grasa de foca para protegerlo del frío.

Actualmente los restos de los Yamani que datan de hace 8––10,000 años están siendo destruidos por cerdos salvajes antes de que los arqueólogos los puedan estudiar. También son victimas de ataques los gansos nativos de tierra alta, presas sabrosas para aves de rapiña o zorros.

Francisco nos habla con conocimiento y pasión sobre la historia de esta región. Cruzamos a través de un sólido edificio que, hasta 1979, fue un puesto fronterizo de la marina chilena. La empresa Cruceros Australis planea restaurarlo para convertirlo en un museo. Luego de que los misioneros "domesticaron" a los Yamani, granjeros de ovejas se asentaron en la zona pero encontraron que era demasiado difícil vivir allí.

Apio perenne y ruibarbo todavía crecen con fuerza en esta región y los narcisos mueven sus cabezas de acá para allá. De regreso en la rocosa ensenada, bebemos café o chocolate caliente, o Johnny Walker "en las rocas".

Zodiacs at Piloto glacierA la mañana siguiente, nos relatan acerca de la historia del Estrecho de Magallanes y los intentos frustrados por dominarlo. Pero pronto nos distraemos con la vista panorámica del glaciar Gunther Pluschow, nombrado en honor a un piloto alemán pionero quien voló por sobre la zona en 1928–29.

El capitán maniobra el barco cuidadosamente para anclar con cautela en un canal angosto y subimos nuevamente a las lanchas para salir de excursión a Cala Chica para mirar los glaciares Piloto y Nena. Sobre ambos lados del fiordo, pequeños arroyos salpican desde la meseta superior mientras que una gran catarata desafía con romper el glaciar. Al final del fiordo hay dos colonias de cormoranes de pecho blanco anidando.

Los glaciares son impresionantes. Uno esta avanzando activamente, desprendiéndose cada 10 minutos. Bloques de hielo color azul pálido del tamaño de una casa se desprenden produciendo una ruptura explosiva, una gran salpicada y un mini–tsunami. El otro glaciar esta mas sucio, lleno de estrías de grava y retrocediendo por el valle con forma de U. "Calentamiento global", comenta Francisco, desanimadamente.

La fiesta de cóctel de despedida a la noche incluye un sorteo por el banderín de nacionalidad del barco que ha estado flameando en la proa durante todo el viaje y un remate de la carta de navegación utilizado para dar la vuelta al Cabo de Hornos.

La carta es ganada por una pareja española de luna de miel––el novio pagando 300 dólares norteamericanos para la obvia alegría de su novia. El dinero recaudado es &dividido entre toda la familia de la tripulación que sufre cualquier enfermedad costosa y peligrosa&.

La cena final es un lujo––ensalada de centolla seguida por bife de lomo y un postre espectacular. Pero todavía nos espera una última aventura.

Magellanic penguinsTemprano a la mañana siguiente, embarcamos las lanchas con entusiasmo para visitar la colonia de pingüinos magallánicos de la Isla Magdalena. Aproximadamente 5,000 parejas anidan aquí y no son nada tímidos, caminando como patos por al lado nuestro para realizar su higiene matinal y recoger su desayuno del mar.

Con casi 30 pulgadas de altura, estos pájaros usan sus picos para recolectar aceite de una glándula ubicada cerca de sus colas y lo esparcen sobre sus plumas para mantenerlos impermeabilizados y protegidos del frío.

Estamos de vuelta en el barco para desayunar y, para el mediodía, una lancha del practico ha guiado nuestra nave hasta el muelle de Punta Arenas. Nos despedimos de la tripulación y compañeros de viaje, luego tomamos el autobús en el poblado puerto para buscar nuestro equipaje. Tenemos dos días para explorar este lugar antes de regresar a Santiago para tomar el vuelo de vuelta a nuestro país.

Envidiamos a los pasajeros que están siendo trasladados a Puerto Natales y al Parque Nacional de Torres del Paine para comenzar su nueva aventura. Estuvimos allí antes de volar a Ushuaia y lo recomendamos muchísimo por su paisaje, las aventuras y dos hoteles especiales––Remota y el Hotel Explora Salto Chico (ver las reseñas acerca de este sitio web).

Mientras deambulamos por la ventosa Punta Arenas, descubrimos la casa de estilo francés de Doña Sara Braun, ahora convertida en monumento nacional. El lujoso Hotel José Nogueira y su comedor con techo de vidrio ocupan parte del edificio y es donde nos vamos a alojar la próxima vez. Si el rey Juan Carlos de España estuvo contento aquí en 2004, entonces debería estar excelente!

Nogueira Hotel Solarium

En el Museo Naval, miramos un video increíble. En 1929, el aventurero nacido en Maine Irving Johnson subió al barco alemán de cuatro mástiles Peking con una pequeña cámara de filmar, trepando por las jarcias para filmar escenas espectaculares durante tormentas salvajes mientras el barco navegaba alrededor del Cabo de Hornos.

Johnson y la tripulacion del Peking fueron afortunados de haber sobrevivido y nos damos cuenta de lo afortunados que hemos sido nosotros por haber "cumplido la hazaña" en aguas tranquilas sobre un confortable y elegante barco crucero y con una cordial tripulación de profesionales.



Dirección de sitio web: Cruceros Australis www.australis.com
Número total de habitaciones: 50
Tarifas All–inclusive: 4 días––3 noches $960 a $1690 por persona, base doble
         5 días––4 noches $1110 a $1960 por persona, base doble
         Base simple $1980 a $2290


Reseña por Lorie y Paul Bennett


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